SLS’s Rule of Law Impact Lab Urges Guatemalan Constitutional Court to Protect Democracy in Amicus Brief on Behalf of Former U.S. Ambassador

November 30, 2023 – Former U.S. Ambassador Stephen McFarland has urged Guatemala’s Constitutional Court to protect democracy and the rule of law, in a brief filed on his behalf today by the Rule of Law Impact Lab at Stanford Law School (SLS). In August 2023, anti-corruption campaigner Bernado Arévalo and his party, Semilla, won the general elections in Guatemala. Since that time, however, legal maneuvers by the incumbent administration are apparently trying to prevent him and his party from taking office.

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A wooden gavel rests on its sounding block in front of a row of law books and an office interior that are out of focus in the background. Photographed using a shallow depth of field.

Ambassador McFarland’s amicus brief was filed in a pending case before the Guatemalan Constitutional Court brought by Guatemalan citizens who argued that their right to democracy was at risk. Because the Constitutional Court divided the case into four, retaining one part and referring the remaining three to other courts, the brief is also to be filed before the Supreme Court of Justice, the First Court of Appeals, and the Ninth Criminal Judge of the First Instance.

“Based on many years of working on issues related to Guatemala, knowing its people, and its institutions, I believe that the Guatemalan Constitutional Court has the capacity to protect democracy,” said Ambassador McFarland, who served as US Ambassador to Guatemala from 2008-2011. “The Court has an opportunity to demonstrate to Guatemalans as well as the rest of the world that it stands for the rule of law, and that means respecting the evident will of Guatemalan voters and ensuring a peaceful transition of power to the President-elect.  The stakes are very high; to annul a democratic election would place Guatemala on the path of Venezuela and Nicaragua.”

The incumbent administration of President Alejandro Giammattei and its partners have engaged in several legal maneuvers that appear intended to prevent Arevalo and Semilla from taking office. The public prosecutor’s office, led by Attorney General Consuelo Porras (currently herself under corruption-related sanctions imposed by the U.S.), opened an investigation into Semilla for alleged registration irregularities, following which criminal court judge Fredy Orellano suspended the party. In September 2023, the public prosecutor’s office seized voting ballots in a raid on an electoral office, as well as electoral results records in a raid on the Supreme Electoral Tribunal’s central offices. On November 17, Porras’s office formally requested that President-elect Bernardo Arévalo and others be stripped of their immunity so it could investigate them for allegedly encouraging the student occupation of the country’s only public university.

The amicus brief argues that the systematic and selective attacks against the Semilla party, as well as the use of criminal law to serve political ends violates international legal standards relating to the right to vote and democracy as well as the obligation to ensure the independent and impartial administration of justice.

Amrit Singh

“Guatemalan officials’ attempts to subvert the will of Guatemalan voters violate international legal standards relating to the right to vote and to democracy,” said Stanford Law School Professor of Practice Amrit Singh, Executive Director of SLS’s Rule of Law Impact Lab. “We hope that Guatemalan courts will exercise their independence and stop the weaponization of criminal law to suit political ends.”

On November 18, 2023, the Inter-American Commission on Human Rights and its Special Rapporteurship for Freedom of Expression publicly stated that they “reject the abuse of authority by Guatemala’s Public Prosecutor’s Office, perpetrated through constant interference and other unwarranted actions. These actions entail an attack on democratic order, on the ongoing transfer of presidential power, and on the individual and collective exercise of civil and political liberties in the country.”

About the Rule of Law Impact Lab 

The Stanford Law School Rule of Law Impact Lab studies and deploys legal tools–litigation and legal research, documentation, and advocacy–in close collaboration with local practitioners and academics to combat democratic decline around the world, including in the U.S. The Rule of Law Impact Lab is inspired by the university-wide Stanford Impact Labs model, which focuses on tackling some of the world’s most pressing challenges through the combined efforts of researchers and policymakers working across a range of disciplines.

About Stanford Law School

Stanford Law School is one of the nation’s leading institutions for legal scholarship and education. Its alumni are among the most influential decision makers in law, politics, business, and high technology. Faculty members argue before the Supreme Court, testify before Congress, produce outstanding legal scholarship and empirical analysis, and contribute regularly to the nation’s press as legal and policy experts. Stanford Law School has established a model for legal education that provides rigorous interdisciplinary training, hands-on experience, global perspective, and focus on public service, spearheading a movement for change.


El Laboratorio de Impacto sobre el Estado de Derecho de la Escuela de Derecho de Stanford insta a la Corte de Constitucionalidad de Guatemala a proteger la democracia en un Amicus Brief en nombre de un ex embajador de EE.UU.

 

30 de noviembre de 2023 – El ex embajador de Estados Unidos Stephen McFarland ha instado a la Corte de Constitucionalidad de Guatemala a proteger la democracia y el estado de derecho, en un escrito presentado hoy en su nombre por el Laboratorio de Impacto sobre el Estado de Derecho de la Escuela de Derecho de Stanford (SLS). En agosto de 2023, el activista anticorrupción Bernado Arévalo y su partido, Semilla, ganaron las elecciones generales en Guatemala. Desde entonces, sin embargo, las maniobras legales del gobierno en funciones se han dedicado a impedir que él y su partido asuman el poder.

El escrito de amicus curiae del embajador McFarland se presentó en un caso pendiente ante la Corte de Constitucionalidad de Guatemala presentado por ciudadanos guatemaltecos que argumentaban que su derecho a la democracia estaba en peligro. Debido a que la Corte de Constitucionalidad dividió el caso en cuatro juicios, reteniendo una parte y remitiendo las tres restantes a otros tribunales, el escrito se presentará también ante la Corte Suprema de Justicia, la Sala Primera de la Corte de Apelaciones del Ramo Penal, Narcoactividad y Delitos contra el Ambiente y el Juzgado Noveno de Primera Instancia Penal Narcoactividad y Delitos contra el Ambiente del departamento de Guatemala.

“Basado en muchos años de trabajo en temas relacionados con Guatemala, conociendo a su gente y sus instituciones, creo que la Corte de Constitucionalidad de Guatemala tiene la capacidad de proteger la democracia”, dijo el Embajador McFarland, quien se desempeñó como Embajador de Estados Unidos en Guatemala de 2008 a 2011. “La Corte tiene la oportunidad de demostrar a los guatemaltecos, así como al resto del mundo, que defiende el Estado de Derecho, y eso significa respetar la voluntad evidente de los votantes guatemaltecos y garantizar una transición pacífica del poder del Presidente electo.  Hay mucho en juego; anular unas elecciones democráticas colocaría a Guatemala en la senda de Venezuela y Nicaragua.”

El gobierno en funciones del presidente Alejandro Giammattei y sus socios han emprendido varias maniobras legales que parecen destinadas a impedir que Arévalo y Semilla tomen posesión de sus cargos. El Ministerio Público, dirigido por la fiscal general Consuelo Porras (actualmente bajo sanciones impuestas por EE.UU. por corrupción), abrió una investigación contra Semilla por supuestas irregularidades en el registro, tras lo cual el juez penal Fredy Orellano suspendió la constitución del partido. En septiembre de 2023, la fiscalía incautó papeletas de voto en un allanamiento de una oficina electoral, así como actas de resultados electorales en un allanamiento de las oficinas centrales del Tribunal Supremo Electoral. El 17 de noviembre, la oficina de Porras solicitó formalmente el desafuero del presidente electo Bernardo Arévalo y de otras personas para poder investigarlos por supuestamente alentar la ocupación estudiantil de la única universidad pública del país.

El amicus sostiene que los ataques sistemáticos y selectivos contra el partido Semilla, así como el uso del derecho penal para servir a fines políticos, viola las normas internacionales relativas al derecho de voto y a la democracia, así como las relacionadas con la obligación de garantizar una administración de justicia independiente e imparcial.

“Los intentos de los funcionarios guatemaltecos de subvertir la voluntad de los votantes guatemaltecos violan las normas jurídicas internacionales relativas al derecho al voto y a la democracia”, dijo la Profesora de Práctica de la Facultad de Derecho de Stanford Amrit Singh, Directora Ejecutiva del Laboratorio de Impacto sobre el Estado de Derecho de la Escuela de Derecho de Stanford. “Esperamos que los tribunales guatemaltecos ejerzan su independencia y pongan fin a la instrumentalización del derecho penal para fines políticos”.

El 18 de noviembre de 2023, la Comisión Interamericana de Derechos Humanos y su Relatoría Especial para la Libertad de Expresión manifestaron públicamente que “rechazan el abuso de autoridad por parte del Ministerio Público de Guatemala, perpetrado a través de constantes injerencias y otras acciones injustificadas. Estas acciones suponen un atentado contra el orden democrático, contra el traspaso del poder presidencial en curso y contra el ejercicio individual y colectivo de las libertades civiles y políticas en el país.”

Acerca del Laboratorio de Impacto sobre el Estado de Derecho 

El Laboratorio de Impacto sobre el Estado de Derecho de la Facultad de Derecho de Stanford estudia y despliega herramientas jurídicas (litigios e investigación jurídica, documentación y defensa) en estrecha colaboración con profesionales y académicos locales para combatir el declive democrático en todo el mundo, incluido Estados Unidos. El Laboratorio de Impacto sobre el Estado de Derecho se inspira en el modelo de Laboratorios de Impacto de Stanford, que se centra en abordar algunos de los retos más acuciantes del mundo a través de los esfuerzos combinados de investigadores y responsables políticos que trabajan en una amplia gama de disciplinas.

Acerca de la Facultad de Derecho de Stanford

La Facultad de Derecho de Stanford es una de las instituciones más destacadas del país en el ámbito de la enseñanza y la investigación jurídicas. Sus antiguos alumnos se encuentran entre los más influyentes responsables de la toma de decisiones en los ámbitos del derecho, la política, la empresa y la alta tecnología. Los miembros del profesorado defienden sus intereses ante el Tribunal Supremo, testifican ante el Congreso, producen excelentes estudios jurídicos y análisis empíricos, y colaboran regularmente con la prensa nacional como expertos jurídicos y políticos. La Facultad de Derecho de Stanford ha establecido un modelo de educación jurídica que proporciona una rigurosa formación interdisciplinar, experiencia práctica, perspectiva global y enfoque en el servicio público, encabezando un movimiento para el cambio.